Reina Velis, the Salvadorian woman who made a passion out of the creation of gelatin cakes

Reina Velis, a queen in the creation of gelatin cakes

“I do what I want. I don’t have money, I’m not rich, but I have enough to eat. I eat every day, I have a bed to sleep in, I do a thousand activities and I have time to do them. I have time to think about what I’m going to do with the gelatins and how I’m going to do it. What matters to me is not the payment, but that they’re done right, that they look perfect. I never thought this could turn into a source of income.”

Reina Velis

At the age of 3, Reina Velis and her family got into a car and traveled from El Carrizal, located in northern El Salvador, to Quezaltepeque, a city in the department of La Libertad. This transit from one place to the other inaugurated, unbeknownst to her, what she now considers a fundamental part of her life experience, that of being a migrant. From El Carrizal to Quezaltepeque, from Quezaltepeque to San Vicente, from San Vicente to San Miguel, from San Miguel to the capital city of El Salvador, and from there to Las Vegas in the U.S. “All my life I’ve considered myself a migrant,”says Reina. Although at the age of 3, she didn’t know the meaning of the word and would start crying when told that she was born in a different place. She could not believe that she was not from Quezaltepeque and cried so hard that one afternoon her father told her: “Yes, you were born in Quezaltepeque.” So she grew up with that idea until she was 18 years old. “Nobody would get me out of the idea that I was from another community.”

Her paternal grandmother, Ma Carmen or grandma mama as she called her, was one of the most influential and important people in Reina’s life. Maybe because of that, the beloved grandmother who braided her hair and fed her before going to school, expected some things from her granddaughter. She wanted her to study, to get a university degree and become a professional; she didn’t want her to even think about staying in a kitchen to waste time learning recipes. “She was the first feminist I ever met, she instilled in me the desire to excel. She would always say, ‘I didn’t even know the O was round,’” referring to her illiteracy. Reina was the fourth female child and for the very fact of being the fourth, she had been assigned something different to do from the rest of the women, “I think my mother never taught me how to cook because I was the youngest of all the girls and I was perceived as an intellectual that would have an academic degree. My grandma mama never taught me how to cook either, she always told me that books were for me, not cooking.”

It just happened that some of the things that Ma Carmen wanted for Reina, Reina also wanted for herself. On November 21, 1990 she graduated as a Social Worker from the Universidad Nueva El Salvador. A teacher, a thesis advisor with a master’s degree in gender and development, an extension and training coordinator in the women’s department, Reina perfected her training over the years. She was a national consultant for the Sustainable Hillside Agriculture Project and worked in the agricultural area of two UN organizations: the International Fund for Agricultural Development (IFAD) and the Food and Agriculture Organization of the United Nations. She has probably done more than they expected of her. The issue – issue for the grandmother, not for the granddaughter – was that Reina actually did like to cook. In fact, she loved it and she was dying for someone in her family to show  her the ropes, but since no one helped her with that, she did it on her own.

One of many gelatin cake creations by Reina Velis
One of many gelatin cake creations by Reina Velis

Ma Carmen died on April 1, 1988. By that time, Reina had already met the man who would become the father of her children (a daughter and two sons) and grandma mama had had her first disappointment: her granddaughter had become pregnant at the age of 21, “It was a terrible shock the fact that I became pregnant at that age,” Reina explains. Then, as the grandmother saw her goal of having a professional granddaughter threatened, she made a pact with Reina’s husband: he had to promise her that she would study at the university. Of course, Reina did just that, but nothing stopped her from still wanting to cook, “When I got married I bought my first kitchen stove, a big one with a green oven, which almost cost me a divorce…my first husband was furious because I got it on credit. ‘You’re the only person who would think of something like this, what’s the use of another stove.’” With that purchase she also got a cookbook. Why? That is what we will discover next.

***

Before doing the interview with Joyhood, Reina sent a four-minute video to serve as a brief introduction. In 63 years of life there are towns, cities, a profession, various trades, studies, and ways of making a living; there is also a family that stayed there and another one that is here made up of Salvadorans, Mexicans, Mexican-Americans, Ecuadorians, Filipinos and Japanese. There is longing for the homeland, and there is also the gift to never stop searching and fighting. “My name is Reina Velis, I am Salvadoran and I’m a trained professional in social work. I was born in the northern part of my little country as I call it, but I grew up in Quezaltepeque. If you knew my small country of 21,000 square kilometers, 14 departments and a fairly high population of over 5,000,000 people, plus the other 5,000,000 counting those outside of the country… we had a civil war. But it was not the civil war that made me emigrate, it was the longing for a family.”

It is true that sometimes longing for a family carries more weight, but the reason why Reina left El Salvador to go to the U.S. doesn’t seem to be only one. On occasion, the bitter and harsh coexistence in a country going through a civil war, and her children’s refusal to live in a place that offered them so little, surfaced… as well as the request of a sister who had fallen ill far away from home. People’s battles are fought on various terrains and territories. We struggle with the mandates of a beloved grandmother, with a political scenario that we surely did not choose, with a marriage that no longer works, with the opportunity of a job that puts us to the test. After all, it appears that all of us are on some kind of quest.

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Social worker and baker

“There is a history of social work in Latin America that started in Chile. The biggest influence of social work was Chilean, but we also have the American influence,” explains Reina. In 1981she was ready to start a new phase and go to the university, but at that moment, in the middle of the civil war, the government changed the educational reform and the career  disappeared abruptly. With the frustration of not being able to do what she wanted, one of her aunts suggested that she study nursing. “It was horrible having to go to nursing school after graduating from high school,”she said. Still, Reina followed the advice up to the day the hospital internship started and realized that she wasn’t made for it. Suddenly, they opened a program in social work so Reina returned to her first love, she enrolled and years later graduated from the program’s first graduating class. In 1990 she obtained her bachelor’s degree, “I have three degrees in social work, it’s a long story unique to El Salvador, unlike other Latin American countries. In 1983 I graduated as a social work technician, in 1985 they validated almost all my technical credits so I graduated as a trained social worker, and in 1990 I graduated with a formal degree as a licentiate in social work.”

Now let’s see how cooking came into the picture, or rather, the opportunity to learn to cook. Reina was working for the United Nations in an agrarian reform program when she became pregnant with her third child and was sent to a quieter area. There, in addition to working on the reform, she had free time so she talked to her boss, asked for permission to take some baking courses and obtained it. “I went to learn how to bake hamburger and hot  dog buns. The most popular bread in El Salvador is called quesadilla. My father-in-law was a quesadilla fanatic so from then on I was in charge of making the quesadilla on Sundays.”

Once her daughter grew up, Reina allowed her to decide for herself what she wanted to do, “Since I’m a feminist, I didn’t force my daughter into the kitchen,” she said, but she didn’t forbid it either, “I let her choose whatever she wanted to do.” Her daughter wanted to study Graphic Design and that’s why they moved to El Salvador’s capital in 2001, the year in which Reina’s first grandchild was born. In 2002, a new journey, perhaps the most important migration this time from El Salvador to the United States was already on the horizon. The reason was compounded by a number of causes. Her older sister, who lived in California, had fallen ill and asked her to help caring for her. El Salvador was going through a complex civil scenario, “The Maras and different youth groups were increasing rapidly. The civil war ended in 1992 and I had spent the entire civil war period in El Salvador. I never wanted to be a migrant, although internally, I was always a migrant.” On December 23, 2002, Reina arrived in the United States.

“I encourage women to study, to validate equivalencies…to become professionals, the more you know, the more you earn. This is true anywhere in the world.”

Reina Velis

I am not from here. I am from over there

She traveled to California with the idea of returning to her native country. In her mind, the American dream was not something she aspired to conquer, “I have not lived the American dream. The only thing I gained was a husband with whom I share my life with. I was disappointed in the decision to come here.” Her brother was living in Las Vegas and since Reina’s children didn’t want to return to El Salvador, he offered to stay with the nephews and nieces and take care of them so she could return. Reina thought about it, but said no. While for her staying in the U.S. meant giving up part of her well-being, “…in my case, a relinquishment of economic and domestic comfort,” she says, the custody of her children had cost her a lot more after the divorce with her first husband, “…how could I leave them, if I had fought so hard during the divorce to keep them?”

The remarkable thing is how she finds, time and again, the way to do what’s best for her, even in moments of anguish and sadness.

She has been married to her second husband for 19 years, he is also Salvadoran and she met him at a job interview in the U.S., her new country of residence. He was the director of the newspaper Impacto Latino, while interviewing Reina, he offered her to write a column for the publication. ‘What should we call it?’, he asked right away. She quickly answered  “Missery Loves Company.” From that point on she started to write about immigrant women like herself, “I analyzed the situation of migrant women due to the war, the refugees, the repatriated women. But I never imagined I would be one of them.” Another task she had in the newspaper was to answer the “Letters to Maria”, she was sort of an imaginary character who answered questions and accompanied other women through the exchange of letters, “You know…sometimes we have a solution for other people’s problems, but not for ourselves. I often cried reading those letters.”

After some time, she was offered an international consultancy. Reina left her children in her husband’s care and traveled to Italy. At that time she had to travel often in order to maintain her visa, but after a while, the visa was lost. In order for her to be able to reside in the United States, her Salvadoran husband – who until then had not wanted to become a U.S. citizen – started the process so that Reina could legally reside in the country.

She was getting used to life away from El Salvador. She was busy raising her youngest son and doing housework. But sadness started to gain ground. “We opened a business and it failed, so he went to work, and I sank into a depression,”she recalls. “But I’ve always been very resourceful. I took refuge in doing handmade arts and crafts. I learned to make collars by hand, I had a line of dresses, I made Spanish cards and cards on tracing paper, I also learned how to bake.” One day she decided to enroll in an school for English classes and that turned out to be one of her best decisions. “That’s when a new world started for me. I interacted with everyone, I learned about other people’s culture and food…I was popular because I was in charge of organizing the dishes for the birthday celebrations. I have a group of friends of different ages that I met there and we are still friends to this day.” The sadness was starting to fade, Reina had made a move that drove her away from depression and towards the desire to do things.

A feminist and a cook, let every woman do what she wants to do

The important thing for Reina was not ‘being or not being in the kitchen’, but that every  woman could choose what she wanted to do, “The more trades you know, the wider the range to decide what you want to do in life,”she reflects. In 2005, her husband gifted her a course for tax preparation, and since then she has worked on it with such precision that she processed the papers for her citizenship herself, “I learned how to do it by myself. I studied how to fill out each form and I did it.” She enjoys doing taxes. She takes the credits she is offered year after year and is thinking about starting her own business, “I am also a public notary in this country, I do marriages and I do divorces.” In reality, Reina does it all. In 2014, her Mexican son-in-law told her about injected gelatins, that is, gelatins with flowers inside, and voila, the multifaceted woman was fascinated by the idea.

Gelatin cakes art and a cookbook

In the middle of tax season she asked her boss for permission to travel to Los Angeles for three days in order to learn four gelatin-making techniques: injected flowers, drawings and transfers, encapsulated printing inside and outside the gelatin, and fruit encapsulation. Reina paid for the course, the materials, the hotel, and the ticket to travel to L.A.. “There was a bit of a sacrifice involved, but hey, I went with the hope of really learning how to make flowers inside the gelatin.” She took the personalized course with a teacher who just by chance, was Salvadoran like her. By 5 p.m. she had finished learning the four techniques, the one about injected flowers was not productive as it required too much time, but there were three other techniques left to use.

Thus began the laborious culinary task of making gelatins from scratch (no store-bought  boxes here), “I don’t go to the market to buy the flavor, I make the jelly with unflavored gelatin.”Reina bought all kinds of molds and still does, every time she sees a container that she likes, she gets it. To date she has 60 different gelatin flavors. She has a line of nostalgic jellies made with fruits native to El Salvador: cashew, mango, pineapple, guava, myrtle; fruity jellies made with pomegranate and pina colada; tuna-cucumber jellies decorated with lettuce and cherry tomatoes; and even lactose-free jellies. She is currently developing a vegan and a low-carb line. “I’m constantly testing flavors and recipes, everything within the gelatin world. Maybe one day this is all I will do for a living.”

Gelatin cake art by Reina Velis
One of Reinas gelatin creations

Besides, and as if that were not enough, Reina is also writing a cookbook. Her family in the U.S. is made up by Mexicans, Mexican-Americans, Ecuadorians, Filipinos, Japanese and Salvadorans. The book, which will be published in Spanish with English translation, has  recipes from various cities and countries. For example, the Mexican recipes section will be called “Las salsas de Doña Paula” (Doña Paula’s Sauces) in honor of her friend’s mother who taught her how to make different sauces. “It’s a cookbook with the recipes that we have shared with my children when they were little during Christmas time.”

The interview with Joyhood was done between Christmas and New Year’s Day. On December 20, Reina’s daughter had asked her to teach her how to make tamales, an elaboration that requires time and technique. “Oh no, I said, because that requires a lot of work,”but Reina didn’t want to discourage her daughter so she agreed to teach her. “Okay, I’ll teach you how to make tamales and while I’m at it, I’ll write the recipe and take some pictures. It was a nice moment because my Mexican son-in-law also joined in making them. My comadre who had come from El Salvador even helped cutting the leaves. We made chicken and pork tamales.” The kitchen had them all gathered. Daughter, sons, daughters-in-law, sons-in-law, a granddaughter who plays soccer, the granddaughter’s friends, the ex-husband, the comadre.

It’s hard to determine if Reina made the right decision by emigrating to the U.S., maybe yes, maybe not. What we do know is that she is surrounded by the family she created, by friends she has been making along the way, by bosses who have presented her with opportunities, and by her unwavering quest to do what is best for her. “I think that in order to do anything  we do, we have to do it with passion. If you don’t do it with passion, just don’t do it at all.”

Thirty four years ago, when Reina graduated as a social worker, she dedicated her graduation thesis to her grandma mama whose dream was for Reina to become a professional. That same woman who dedicated her thesis to her grandma – and whom the grandmother wanted away from pots, stoves, and recipes – is about to publish her first cookbook titled “Grandma Kitchen” (“La Cocina de la Abuela” in Spanish) shortly after turning 64. According to Reina, the name is a tribute to her grandchildren who call her “abuelita”, “ita”, “grandma”. It must be for that reason, and also in honor of Ma Carmen, because the reasons are never unique, they are rather a combination of this and that, here and there.

Multifacética y luchadora, Reina Velis emigró de El Salvador a Estados Unidos, es licenciada en Trabajo Social, especialista en impuestos y una verdadera queen en la creación de tortas de gelatina.

“Hago lo que me da la gana. No tengo dinero, no soy rica, pero tengo para comer. Como todos los días, tengo una cama donde dormir, ando en las mil actividades, tengo tiempo para ir. Tengo tiempo para pensar qué voy a hacer con las gelatinas, cómo lo voy a hacer. Lo que me importa no es tanto el pago sino que me quede bien. Que me quede perfecto. Nunca pensé que se iba a convertir en un ingreso para mí”.

Reina Velis

A los tres años, Reina Velis junto a su familia, subieron a un auto y viajaron desde El Carrizal, ubicado en el norte de El Salvador hasta Quezaltepeque, una ciudad perteneciente al departamento de La Libertad. Ese tránsito de un sitio a otro inaugura, sin que ella lo supiera aún, lo que ahora considera una parte fundamental en su experiencia de vida, la de ser migrante. De El Carrizal a Quezaltepeque, de Quezaltepeque a San Vicente, de San Vicente a San Miguel, de San Miguel a la ciudad capital El Salvador y de ahí a Las Vegas, Estados Unidos. “Toda la vida me he considerado una migrante”, dice Reina. Aunque a los 3 años, no solo desconocía el significado de esa palabra, sino que cuando le decían que había nacido en un lugar distinto al que habitaba, se largaba a llorar. No podía creer que no fuera quezalteca y tanto lloraba que una tarde el padre le dijo, “No, usted nació en Quezaltepeque”. Hasta los 18 años creció con esa idea. “Nadie me sacaba de la ignorancia de que yo era de otra comunidad”.

Su abuela paterna, Ma Carmen o abuela mamá, como ella la llamaba, fue una de las personas más influyentes e importantes. Tal vez por eso, la amada abuela que le hacía trenzas y le daba de comer antes de ir a la escuela, esperaba algunas cosas de su nieta. Quería que estudiara una carrera universitaria y se convirtiera en profesional; que ni se le cruzara por la cabeza meterse en una cocina a perder tiempo aprendiendo recetas.“Fue la primera mujer feminista que conocí, siempre me inculcaba el deseo de superación. Ella siempre decía, “yo no conocí una O por lo redondo””, haciendo referencia a su analfabetismo. Reina Velis era la cuarta hija mujer y por ese mismo hecho, el de ser la cuarta, le habían asignado algo distinto a las demás mujeres, “Creo que mi mamá nunca me enseñó a cocinar porque yo era la más pequeña de las mujeres y siempre me vieron como intelectual, que tendría un título académico. Mi abuela mamá tampoco me enseñó a cocinar, siempre me decía que para mí eran los libros y no la cocina”.

Sucedió que algunas de las cosas que Ma Carmen quería para Reina, Reina también las quería para sí misma. El 21 de noviembre de 1990 se licenció como trabajadora social por la Universidad Nueva El Salvador. Maestra, asesora de tesis con una maestría en género y desarrollo, coordinadora de extensión y capacitación en el Departamento de la Mujer, Reina se fue capacitando a lo largo de los años. Fue consultora nacional del proyecto “Agricultura sostenible en Laderas” y trabajó en el área agrícola de dos grandes organizaciones de Naciones Unidas: el Fondo Internacional de Desarrollo Agrícola (FIDA) y la organización de las Naciones Unidas para la alimentación y la agricultura. Probablemente, haya hecho más de lo que esperaban de ella. La cuestión (cuestión para la abuela, no para la nieta) fue que a Reina sí le gustaba cocinar. Le encantaba, y se moría de ganas porque alguien de la familia le diera el lugar de aprendiz. Como ese lugar nadie se lo dio, ella sola lo procuró.

One of many gelatin cake creations by Reina Velis
One of many gelatin cake creations by Reina Velis

Ma Carmen murió el primero de abril de 1988. Para aquel momento, Reina ya había conocido al que sería el padre de su hija y sus dos hijos, y la abuela mamá se había llevado la primera desilución, su nieta había quedado embarazada a los 21 años, “fue un shock terrible que yo quedara embarazada”. Entonces, como la abuela vio su objetivo amenazado (el de tener una nieta profesional) hizo un acuerdo con el marido de Reina: él tuvo que prometerle que sí o sí ella estudiaría en la universidad. Y, claramente, eso fue lo que Reina hizo, pero nada le quitó las ganas de querer cocinar, “estando casada compré mi primera cocina, una cocina grande, con horno de color verde, lo cual casi me cuesta el divorcio. Como la saqué a crédito, el que era mi primer esposo casi me mata. “Que solo a vos se te ocurre, que para qué otra cocina más””. En esa misma compra también se llevó un libro de cocina. ¿Y todo para qué? Eso es lo que veremos a continuación.

***

Antes de hacer la entrevista con Joyhood, Reina envió un video de cuatro minutos a modo de breve presentación. En 63 años de vida hay pueblos, ciudades, una profesión, varios oficios, estudios, formas de generar sustento; hay una familia que quedó allá y otra que está acá, compuesta por salvadoreños, mexicanos, mexico americanos, ecuatorianos, filipinos y japoneses. Hay añoranza por la tierra natal, y hay el don de nunca dejar de buscar y de luchar. “Mi nombre es Reina Velis, soy salvadoreña, con la profesión de trabajadora social. Nací en la zona norte de mi paisito, como yo le llamo, pero me crié en Quezaltepeque. Si tu conocieras mi país pequeño con 21.000 kilómetros cuadrados, 14 departamentos y una población bastante alta, más de 5.000.000 de habitantes, más los otros 5.000.000 que se cuentan fuera del país… tuvimos una guerra civil. No fue la guerra civil la que me hizo emigrar, fue la añoranza de tener una familia”.

Es cierto, a veces tiene más peso“la añoranza de tener una familia”, pero la razón por la cual Reina se fue de El Salvador a Estados Unidos no pareciera ser una sola. Por momentos aparece la amarga y difícil convivencia en un país que está atravesando una guerra civil y la negación de los hijos a habitar un sitio que les ofrecía poco; el acudir al pedido de una hermana que se había enfermado muy lejos de casa. Las batallas propias se dan en varios terrenos y territorios. Se lucha con los mandatos de una abuela amada, con un escenario político que, seguramente, no elegimos, con un matrimonio que deja de funcionar, con la oportunidad de un trabajo que nos pone a prueba. Parece que buscar, tenemos que buscar todos.

Trabajadora social y panadera

“Hay una historia sobre el trabajo social en Latinoamérica que comenzó en Chile. La influencia del trabajo social fue chilena, pero también tenemos la corriente estadounidense”. En 1981, Reina estaba preparada para comenzar una nueva etapa, estudiar en la Universidad, pero justo en ese tiempo, en plena guerra civil, el gobierno modificó la reforma educativa y la carrera, de buenas a primeras desapareció. Con la frustración de querer hacer algo y no poder, una tía le propuso que estudiara enfermería. “Esto era una cosa horrible meterse en la escuela de enfermería graduada, después de haber hecho tu bachillerato”. Así y todo, Reina siguió el consejo hasta el día en que comenzaron las prácticas hospitalarias y se dio cuenta de que ella no servía para eso. Y he aquí que, de buenas a primeras habilitaron una tecnicatura de trabajo social. Reina volvió a su antiguo deseo, se inscribió y años después egresó de la primera promoción de esa tecnicatura. Luego en 1990 obtuvo la licenciatura, “tengo tres títulos de trabajo social, es una historia larga, única en El Salvador, a diferencia de otros países de América Latina. En 1983 me gradué de técnica en trabajo social, 1985 me validaron casi todas las materias de técnico y me gradué de trabajadora social, y en 1990 me gradué de licenciada en trabajo social”.

Ahora veamos cómo apareció la cocina en escena, o mejor dicho, la oportunidad de aprender a cocinar. Reina trabajaba en Naciones Unidas dedicada a la reforma agraria cuando quedó embarazada de su tercer hijo y la enviaron a una zona más tranquila. Allí, además de dedicarse a la reforma, contaba con tiempo libre y disponible. Habló con el jefe, le pidió permiso para hacer cursos de panificación y lo consiguió. “Me fui a aprender pan de hamburguesas, de hot dogs. El pan más popular en El Salvador se llama quesadilla. Mi suegro era fanático de la quesadilla y desde entonces yo me encargué de hacer la quesadilla los días domingos”.

Cuando su hija creció, Reina dejó que decidiera por sí misma a qué se quería dedicar,“…como soy feminista, no metí a mi hija en la cocina”, pero tampoco se lo prohibió, “dejé que ella optara por hacer lo que le diera la gana”. La hija quiso estudiar Diseño Gráfico y esa fue la razón por la cual en el 2001, se mudaron a la capital de El Salvador, año en el nació el primer nieto de Reina. En el 2002 ya se vislumbraba un nuevo viaje, tal vez la migración más importante, de El Salvador a Estados Unidos. La razón estuvo compuesta por una serie de causas combinadas. La hermana mayor, que vivía en California, se había enfermado y le pedía que fuera a cuidarla. El Salvador transitaba por una situación civil compleja, “…se había acrecentado mucho lo de Las Maras, los grupos que se formaron de jóvenes. Había terminado la guerra civil en 1992, pasé toda la guerra civil en El Salvador. Nunca quise ser una migrante aunque, siempre fui una migrante interna”. El 23 de diciembre del 2002, Reina llegó a Estados Unidos.

“Yo incentivaba a las mujeres a que estudien, a que den las equivalencias. Que sean personas profesionales, aquí se necesita mucho, más sabes, más ganas. Eso es indudablemente así en cualquier parte del mundo”.

Reina Velis

No soy de aquí. Sí soy de allá

Viajó a California con la idea de regresar a su país natal. Para ella el sueño americano no era algo a conquistar, “yo no he visto lo del sueño americano. Lo único que gané fue un esposo con el cual comparto y convivo. Me decepcionó haber tomado la decisión de venirme”. Recuerda el instante justo en que lo decidió, su otro hermano estaba viviendo en Las Vegas y como los hijos de Reina no querían regresar a El Salvador, él le ofreció cuidarlos, quedarse con los sobrinos para que ella pudiera volver. Reina lo pensó y dijo que no. Si bien para ella quedarse en Estados Unidos significaba renunciar a cierto bienestar, “en mi caso, una renunciación al confort económico y al confort doméstico”, mucho más le había costado la tenencia de sus hijos después del divorcio con el primer marido, “¿Cómo los voy a dejar, si tanto pelee en el divorcio para que me quedaran?”.

Lo notable es cómo ella encuentra, una y otra vez, el modo de hacer lo que le hace bien, incluso en momentos de angustia y tristeza.

Hace diecinueve años está casada con su segundo marido. Es salvadoreño como ella y lo conoció en una entrevista de trabajo en el nuevo país de residencia, Estados Unidos. Él era el director del periódico Impacto Latino. En la entrevista que le hizo a Reina, le ofreció escribir una columna. ¿Qué nombre te parece que podría tener?, le preguntó enseguida. Ella pensó rapidísimo y dijo, “Mal de muchas, consuelo de todas”. De ahí en adelante iba a escribir acerca de mujeres inmigrantes como ella, “…analizaba la situación de las migrantes por lo de la guerra, las refugiadas, las repatriadas. Pero nunca me imaginé ser una mujer de esas”. Otra de las cosas que hacía en el periódico era contestar las “Cartas a María”, ella era una especie de personaje imaginario que respondía inquietudes y acompañaba a otras mujeres mediante el intercambio epistolar, “tu sabes que una a veces tiene solución para las otras y no para una. Yo a veces lloraba con las cartas, con lo que la gente escribía.”

Al tiempo la convocaron para una consultoría internacional. Reina dejó a sus hijos al cuidado del marido y viajó a Italia. Por ese entonces debía viajar seguido para conservar la visa, pero cumplido un plazo determinado, la visa se perdió. Para que ella pudiera residir en Estados Unidos, el marido salvadoreño, que hasta el momento no había querido hacerse ciudadano estadounidense, inició los trámites para que Reina pudiera residir legalmente en el país.

Se estaba acostumbrando a la vida lejos de El Salvador. Se ocupaba de la crianza de su hijo más pequeño y de las tareas domésticas. La tristeza empezó a ganar terreno. “Pusimos un negocio, fracasamos en ese negocio. Él se fue a trabajar y yo me hundí en una gran depresión”, recuerda. “Pero siempre he sido muy ingeniosa. Siempre me refugié en hacer cosas de artes manuales. Aprendí a hacer cuellos a mano, tuve una línea de vestidos, hacía tarjetas españolas o tarjetas en papel vegetal, aprendí panificación.” Un día decidió anotarse en una escuela de inglés y aquello resultó ser una de sus mejores decisiones. “Ahí empecé otro mundo. Me relacionaba con toda la gente, aprendí a conocer la cultura de otra gente, la comida… Era famosa porque era la que organizaba la parte de comida de todos los cumpleaños. Tengo un grupo de amigas que empezamos ahí de diferentes edades y siguen siendo amigas hasta el día de hoy”. La tristeza empezaba a perder terreno, Reina había hecho un movimiento que la alejaba de la depresión y la acercaba las ganas de hacer.   

Feminista y cocinera, que cada una haga lo que quiera

Para Reina lo importante no era “estar o no estar en la cocina”, sino que cada mujer pudiera elegir qué hacer, “cuanto más oficios sepas, más amplio es el abanico para elegir qué es lo que querés hacer en la vida”, reflexiona. Los años en que estudió inglés en la escuela, conoció amigas que conserva hasta el día de hoy. En el año 2005 su marido le regaló un curso de preparadora de impuestos, y desde ese entonces se dedica a eso con tal precisión que ella misma tramitó los papeles para su ciudadanía, “yo aprendí a hacerlo sola. Estudié cómo había que llenar cada papel y lo hice”. Hacer impuestos le gusta. Cada año toma los créditos que le ofrecen y está pensando en armar su empresa,“también soy notaria pública en este país, hago matrimonios y contrariamente hago divorcios”. En realidad, Reina hace y hace. En el 2014, su yerno mexicano le habló de las gelatinas inyectadas, esto es, gelatinas con flores adentro, y voilá, la mujer multifacética se fascinó.

El arte en gelatinas y un libro de cocina

En plena temporada de impuestos le pidió permiso a su jefa para viajar a Los Ángeles durante tres días a aprender cuatro técnicas de elaboración de gelatinas: flores inyectadas, dibujos y transferencias, impresión encapsulada dentro y fuera de la gelatina, encapsulado de frutas. Reina pagó el curso, los materiales que precisaba, un hotel y un ticket a la otra ciudad. “Un poco sacrificado, pero bueno, yo iba con la ilusión de que iba a hacer las benditas flores dentro de la gelatina”. Tomó el curso personalizado con una maestra que, ¡oh casualidad!, era salvadoreña igual que ella. A las cinco de la tarde terminó de aprender las cuatro técnicas, las de las flores inyectadas no le resultó productiva, requería muchísimo tiempo, pero quedaban otras tres técnicas más.

Así comenzó la laboriosa tarea culinaria de hacer gelatinas desde cero (nada de cajitas de supermercado), “yo no voy al super a comprar el sabor. Yo construyo la gelatina con grenetina sin sabor”. Compró todo tipo de moldes, lo sigue haciendo, cada vez que ve un molde que le gusta va y lo compra. Hasta el día de hoy tiene 60 sabores distintos. “Las gelatinas nostálgicas”, hechas con frutas nativas de El Salvador: marañón, mango, piña guayaba, arrayán; gelatinas frutales, de granada y piña colada; una de atún con pepino, decorada con lechuga y tomatitos cherry; gelatinas sin lactosa para los que tienen intolerancia. Actualmente está desarrollando una línea vegana y otra con alimentos bajos en carbohidratos. “Vivo probando sabores y haciendo las cosas que se me ocurren, todo en gelatinas. Por ahí un día me dedico completamente a eso”.

Gelatin cake art by Reina Velis
Una de las tortas de gelatinas creadas por Reina Velis

Además, y como si fuera poco, Reina está escribiendo un libro de cocina. Recordemos, la familia que formó en Estados Unidos está compuesta por mexicanos, méxico americanos, ecuatorianos, filipinos, japoneses, salvadoreños. Las recetas del libro que será publicado en castellano con traducción al inglés, tiene recetas de varias ciudades y países. Por ejemplo, la parte de recetas mexicanas se llamará “Las salsas de Doña Paula” en honor a la madre de una amiga que fue quien se las enseñó. “Es un libro de cocina con esas recetas que más hemos compartido con mis hijos y mi hija de niños y de niña, en la época de navidad ”.

La entrevista para Joyhood, justamente, la hicimos entre las fechas de navidad y año nuevo. El 20 de diciembre, su hija le había pedido que le enseñara a hacer tamales, una elaboración que requiere tiempo y técnica,“Ay, no, dije yo, porque eso da un trabajo…”, pero Reina no quiso desanimarla y accedió al pedido.“Está bien, hija, te voy a enseñar a hacer tamales y aprovecho para escribir mi receta, tomar algunas fotos. Fue un momento muy bonito porque mi yerno mexicano también se incorporó a hacer tamales. Mi comadre había venido del salvador y cortó las hojas y todo. Hicimos tamales de pollo, de cerdo”. La cocina los tenía reunidos. Hija, hijos, nueras, yernos, una nieta futbolista, las amigas de la nieta futbolista, el ex marido, la comadre.

No sabremos si Reina tomó la decisión correcta al emigrar a Estados Unidos, tal vez no, tal vez sí. De lo que tenemos certeza es de que está rodeada de la familia que construyó, de amigas que se va haciendo en el camino, de jefas y jefes que fueron dando oportunidades, y de su búsqueda inclaudicable por hacer aquello que le haga bien. “Pienso que para hacer cada cosa que hacés tienes que hacerlo con pasión. Si tu no vives la pasión, no te metas a hacerlo”.

Hace 34 años, cuando Reina se licenció de trabajadora social, dedicó su tesis de graduación a la abuela mamá que la había soñado como profesional. Esa nieta, la misma que le dedicó la tesis, y a la que aquella abuela la quería lejos de ollas, fuegos y recetas, a poco de cumplir 64 años, está por sacar su primer libro de cocina al que titulará “Grandma Kitchen”, en castellano, “La cocina de la abuela”. Según Reina, ese nombre es en homenaje a sus nietos que le dicen “abuelita”, “ita”, “grandma”. Será por eso, y también será en honor a Ma Carmen, porque las razones nunca son únicas, son más bien una combinación de esto y aquello, de acá y de allá.

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Guadalupe Faraj
I was born in Argentina 47 years ago. Since I can remember, I have been interested in art or in any other aesthetic and sensitive expression that transmits a feeling. Above all, literature and photography are my two passions, the universes where I spend most of my time. However, I must say that there is a difference between one passion and another: writing, without a doubt, is what I will do or do, what I can’t leave. Being a writer is a desire that I don’t know when it started. Since forever? It was what I wanted to be (do). Furthermore, I wanted writing to be my source of income: writing and receiving money in exchange. For it to happen, I had to make decisions, have patience, perseverance, luck, and, of course, study. I studied philosophy at the University of Buenos Aires. I did workshops and clinics with writers that I liked. I dedicated myself to traveling, reading, and writing. If through literature, I wanted -and want- to win prizes and publish articles and books that are read by many people, with photography, I had no other aspiration than to take photos when I had the camera at hand, look, and contemplate. However, I also trained myself to be a photographer: I took courses in photography, and I studied photojournalism and direction in photography. I worked taking photos at weddings, 15th birthday parties, school portraits, and rock festivals. Much later, paid work would arrive as a writer. Meanwhile, I wrote. One day, I had my first novel ready, Namura. I sent a copy to several contests, and it came out as the winner in one. The novel won the Pola de Siero Short Novel award in Spain in 2011. I received the award in 2012; I was in my first pregnancy, and two months after receiving it, nothing came of what I expected; the baby was born and died after seven minutes due to a genetic problem. I automatically stopped writing. I tried and couldn’t. Or rather, the only thing I could write was a diary in which I described how sad the mornings were, the gray sky on those winter afternoons, and the calm I achieved on some nights. The diary, added to therapeutic help and a large network of affection and love, became the way to navigate the pain. After three years, I began to write fiction again, and that diary, far from being abandoned, was transformed into a literary object. From so much writing and correcting, the distance was generated that was needed for those cathartic pages to become a book. The texts began to dialogue with each other to have aesthetic meaning, melody, and the uniqueness that a work requires. It was called The Reptile Year (unpublished book), and in 2019, it received the First Honorable Mention in the Non-Fiction genre from the Letters Contest of the National Fund for the Arts, an autonomous organization within the Ministry of Culture of the Nation of my country. In 2020, I received a special award from the same contest for Jaulagrande, my second novel, framed in the dystopian genre. One thing was clear: what I wrote was of interest to other people, although I still couldn’t generate enough monetary support to live from it. In 2016, my beautiful son Lucio was born, and I decided. Instead of working as a photographer, I would work as a writer. All my intentions and actions were put at the service of writing. Then something started to happen; the words made their way. A few years ago, one of Argentina’s most important travel magazines, Lugares of the newspaper La Nación, had an opportunity for me. A friend told the editor about me just before a trip when the journalist had gotten sick, and they needed a replacement. Although I did not get the job at that time, it was the opportunity for which I did get it sometime later. To this day, I continue to collaborate with that media outlet. Later, other equally beautiful opportunities came. I was offered to write for a magazine called The Praxis Journal that belongs to one of the most iconic Art Galleries in Buenos Aires, and in Joyhood, where I interview passionate people. Asking questions, listening, and transforming what I hear into a written story is my job. Read books of stories that others tell, talk to people who have different lives than mine, and organize reading cycles, reading workshops, and writing workshops. Sometimes there are difficulties because no path, no matter how passionate it may be, is free of obstacles, but I am happy. I couldn’t (nor would I want to) do anything different from what I do. In some of the articles I write about trips I also take care of taking photos (I never completely stopped working as a photographer). I spend a lot of time with my passions, so much so that I can say that they are part of my essence; they are my way of seeing life.

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