Sustaining a lifelong passion: the journey of the man behind one of the most influential theatre groups in Florida

In the land of superheroes, José Manuel Domínguez created Antihéroes Project – an artistic theater platform that advances at a steady pace under the Miami sun – facing the usual economic difficulties and living with his blindness due to Meningitis, which was never an impediment for him to keep going.

“The biggest problem is the artists because we don’t do commercial theater. We don’t do theater that is staged within a month so that people can go and burst out laughing. We do theater that has a slightly more complex purpose. It is a type of theater with a social and reflective component, so the actors don’t want to get involved in projects that last more than three months.”

José Manuel Domínguez

“I am a city mouse, but I am also a child of the manigua (jungle),” explains José Manuel Domínguez. As he says it, his voice stops. Probably, through the statement he just made, he lucidly understood a part of his identity. He was born in Cuba in 1972. He grew up between Havana and Las Nuevas, a rural village in the province of Cienfuegos, between the Caribbean Sea and the dams in the small town where his mother is from. He has lived with her for more than twenty years in the United States, a country in which he had never thought of settling. For José Manuel, that land was the land of the enemy. But opinions, of course, can change.

José Manuel Domínguez portrait
José Manuel Domínguez

His childhood had fields, lands, seeds, fruits and animals, as well as literature, cinema and theater. His house was in downtown Havana surrounded by movie theaters: Payret, Capri, Higüey, Duplex, Cine América, Rex. It was through “Papeles Secundarios,” a Cuban film released in 1989, that José Manuel met a love that would last a lifetime: theater. Although that love had appeared some time before: the courtyard of the school where he studied bordered the Martí Theater, one of the most important theaters of the 19th century. At 24 he had graduated from the Higher Institute of Arts in Havana (Instituto Superior de Artes de La Habana, ISA, in Spanish), and at 26 he went on tour in Spain. Upon returning, he began to lose his vision due to meningitis.

Higher Institute of Arts in La Habana, Cuba. Credits: Artcronica

His theatrical career had begun, but also the path towards a new perception of the world, one that did not include the sense of sight. Moving to Miami was a result of his blindness; there, he found a rehabilitation program that would allow him to lead a quality life. Little by little, that city, that village with skyscrapers as he sometimes calls it, became a beloved place.

He works at Miami-Dade College – the most diverse institution in the nation, with 167 countries represented in its student body – helping people with disabilities find their vocation. He founded the contemporary arts theater group Antihéroes Project in South Florida, where 19 plays have premiered, many of which were the debut work of artists he helped in their beginnings. Altruism and unselfishness, compassion, and passion, will and diversity are some of the words that define him, but he is also defined by the scent of fruits from the mountain, the walks with his guide dog Hero, and the memories of shades from the cane fields.

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First things first: Cuba and theater

“In the altar of my personal life, the Cuban countryside has a very important place,” says José Manuel. The word manigua is a symbol of freedom, “…of rebellion, of redemption, it is a refuge because the manigua was the place where black people hid when they could escape from the barracks where they lived as slaves.” In that jungle of Las Nuevas there was a dam where he, along with his brothers and cousins learned to swim, learned to ride horses, watched birds, “…there I learned to love,” he says.

Another important chunk of his experiences came from Havana, “I could go alone to the symphony because it was very close, although the memory I have is that everything started with literature and then cinema. But my true passion is theater,” he explains. “Papeles Secundarios”, the Cuban film that marked a milestone in his life story, was about a group of young actors preparing for the staging of a famous love tragedy. Because of this film, he decided to dedicate  his life to theater when, in fact, he thought that his only passion was medicine, “Since I was eight years old, my vocation has been medicine. All my studies were actually focused on pursuing a career in medicine. Little by little, the subject of art started to surface. And then it was just that…when I saw this film, it changed my life,” says Jose Manuel.

The friend who hit the nail on the head

José Manuel had found something in the film, what is not so clear is if he had realized it, or not at all. And as is often the case with good friendships, it was a friend who shed light on this still veiled vocation. Apparently they were in class, José Manuel sitting on a bench and his friend just ahead of him in the same row. He had memorized several lines from “Papeles Secundarios” and kept repeating them, and she had no choice but to listen. One morning, somewhat fed up but above all, visionary, she turned and looked at him, “Chico, why don’t you become an actor?” To which José Manuel replied, “You know…it’s not a bad idea, I’m going to audition.” And so he went from being a spectator to someone who would soon become an actor. He found out when the auditions at ISA were and he prepared himself, “I’ve always been passionate about theater, I mean, to me it was the same to do lights, to clean the stage, to act, to direct, but above all, what I like most is directing.”

Losing his eyesight

Before graduating, he was already part of a group called Teatro Él Público. It was 1998 and they had gone on tour through Spain. The following year, between March 1999 and June 2000, José Manuel experienced the process of losing his vision due to a meningitis that caused damage to his optic nerve and his hearing. On October 8, 2000, he traveled to the United States to start yet another process, that of relearning how to live without being able to see. In Miami he was able to get the kind of rehabilitation he could not get in Cuba. He learned to walk with a cane, to cook and iron without burning himself, to dress himself and take care of his things, to use a computer with special software, to write a check, to take a train. Since 2004 he’s had guide dogs that accompany him wherever he goes.

Nowadays he lives in the city of mirrored buildings after having made a costly decision: “I belong to a generation, especially as an artist, that didn’t want to lose the connection with its country. For me, theater is ingrained in my country, in my people, in my traditions, in the Cuban theatrical culture.” José Manuel wanted to stay in his country of origin, but his family knew that as a blind individual, he wouldn’t have many possibilities there. “I knew that in Cuba I was going to be a burden, and here, I was not going to be a burden for anyone, because no one was going to take care of me. I had to do it and it was fine, it was the best thing that could have happened to me,” he reflects.

Little Havana, Miami, Florida. Credits: New York Times

At some point, the reconciliation with the city of the sun, of the diasporas, of the Little Havana, the Little Haiti and the Little Italy started to happen. That friendlier bond started to occur in 2003 when his mother moved in with him, perhaps thanks to help from friends, or from the memory of some photographs that he had once seen of the city, or thanks to his two Cuban friends – always surrounded by friends – Patricia and Tony who came to visit him and shared their view of things: “What’s up, chama? Does this look like Tegucigalpa or what?” José Manuel asked them. “And they said to me: ‘No, Jose, not at all. Sometimes it seems like you are in Havana. The city has neighborhoods so it looks like you are in Havana, but it has some very cool buildings too. It has some beautiful buildings, which have a very unique style.’ And then, you see…through my friends, I started to see Miami with different eyes. Of course, I can’t see it myself.”

Theater for life

Sometimes it’s not that passions are dormant, sometimes they remain there, a little turned on themselves until they appear on stage, occupying places, hours, and thoughts again. From 2000 to 2006 José Manuel didn’t do theater, he did not act or direct; he lived in an asylum and walked the streets of the new city that in whichever possible way, needed to become home for him.

Once again friendship had the loving role of opening doors. He had some friends who were doing theater with a professor from Florida International University, they were working on a  project for blind theater, somewhat of a novelty. People would go, their cell phones would be taken away as well as their wallets, their sneakers, “The audience from that experiment, of course, was the most select of Miami’s artistic scene because otherwise, nobody was going to get involved in that madness,” says Jose Manuel. He was invited to be part of the group and he came up with the idea of setting up a space where there would be a box with different objects: phones, credit cards, teddy bears, bottles of pills. Those who attended had to identify the objects by touching them and tell a story. Since then he has not stopped doing theater.

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Mantener una pasión de por vida: el camino que ha recorrido el hombre detrás de uno de los grupos de teatro más influyentes de Florida

En la tierra de los superhéroes, José Manuel Domínguez creo Antihéroes Project, una plataforma artística de teatro que avanza a paso firme, bajo del sol miamense, enfrentando las dificultades económicas de siempre, y conviviendo con su ceguera a causa de la Meningitis, que nunca fue un impedimento para seguir.  

“El problema más grande son los artistas, porque nosotros no hacemos teatro comercial. Nosotros no hacemos teatro que se monta en un mes para que la gente vaya y se muera de la risa. Hacemos un teatro que tiene una finalidad un poquito más complicada. Es un teatro que tiene un componente social, que tiene un componente reflexivo, entonces los actores no quieren involucrarse en proyectos que duran más de tres meses”.

José Manuel Domínguez

“Soy un ratón de ciudad, pero también soy un hijo de la manigua”, dice José Manuel Domínguez. Al decirlo, su voz se detiene. Probablemente, en la afirmación que acaba de hacer, comprendió de modo lúcido una parte de su identidad. Nació en Cuba en 1972. Creció entre La Habana y Las Nuevas, una aldea rural de la provincia de Cienfuegos; entre el mar Caribe y las presas que había en aquel pueblo chico de donde es oriunda su madre. Con ella vive hace más de veinte años en Estados Unidos, país en el que nunca había pensado radicarse. Para José Manuel, esa tierra era la tierra del enemigo. Pero las apreciaciones, claro está, pueden cambiar.

En su infancia hubo campo, tierra, semillas, frutas y animales, y también literatura, cine y teatro. Su casa quedaba en el centro de La Habana, y estaba rodeada de cines: Payret, Capri, Higüey, Duplex, Cine América, Rex. Fue a través de Papeles secundarios, una película cubana estrenada en 1989, que José Manuel conoció a un amor que duraría toda la vida: el teatro. Aunque ese amor había aparecido tiempo antes: el patio de la escuela donde estudiaba lindaba con el Teatro Martí, uno de los más importantes del siglo XIX. A los 24 se graduó en el ISA (Instituto Superior de Artes de La Habana), y a los 26 se fue de gira por España. De regreso, empezó a perder la visión a causa de la meningitis.

Había comenzado su carrera teatral, pero también el camino hacia una nueva percepción del mundo, una que no incluía el sentido de la vista. Radicarse en Miami fue una consecuencia de la ceguera, allí encontró un programa de rehabilitación que le permitiría llevar adelante una vida con calidad. De a poco, esa ciudad, esa aldea con rascacielos como a veces la llama, se convirtió en un lugar amado.

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Lo primero: Cuba y el teatro

“En mi altar personal, el campo cubano tiene un lugar muy importante”, dice José Manuel. La palabra manigua es símbolo de libertad, “de rebeldía, de redención, es un refugio porque la manigua fue el lugar donde se escondían los negros cuando podían escaparese de los barracones, donde estaban como esclavos”. En esa manigua de Las Nuevas había una presa donde él, junto a sus hermanos, primos y primas aprendió a nadar, aprendió a montar a caballo, a avistar pájaros, “ahí aprendí a querer”, dice.

De La Habana llegó otra parte importante de experiencias, “yo podía irme solo a los conciertos de la sinfónica porque estaba muy cerca, pero el recuerdo que tengo siempre es que todo partió de la literatura y luego el cine. Pero realmente mi pasión es el teatro”. Papeles secundarios, la película cubana que marcó un hito en su historia personal, trataba de un grupo de jóvenes dedicados a la actuación que se prepara para la puesta en escena de una célebre tragedia de amor. Por esta película, él decidió dedicarse al teatro cuando, en realidad, creía que su única pasión era la medicina, “Mi vocación es la medicina desde los ocho años. Toda mi carrera estaba, o sea, todos mis estudios estaban enfocados a seguir la carrera de medicina. Poco a poco, apareció el tema del arte. Y ya luego fue cuestión de que… cuando vi esta película me cambió la vida”.

La amiga que dio en el clavo

José Manuel había encontrado algo en la película, lo que no era tan claro es que se hubiera dado cuenta, o no del todo. Y como suele pasar con las buenas amistades, fue una amiga la que echó luz sobre esa vocación aún velada. Parece que estaban en una clase, José Manuel sentado en un banco y la amiga, justo delante de él en la misma fila. Él se había memorizado varios parlamentos de Papeles Secundarios y no paraba de repetirlos, a ella no le quedaba más opción que escuchar. Una mañana, algo harta y, por sobre todas las cosas visionaria, se dio vuelta y lo miró, “Chico ¿por qué no te haces actor?”. A lo que José Manuel respondió, “Tú sabes que no es mala idea, voy a hacer las pruebas”. Y pasó de ser espectador a alguien que pronto se convertiría en actor. Averiguó cuándo eran las pruebas en el ISA, se preparó, “siempre me apasionó el teatro todo, o sea, era lo mismo hacer luces, que limpiar el escenario, que actuar, que dirigir, pero sobre todo lo que más me gusta es la dirección”.

La pérdida de la visión

Antes de haberse recibido ya formaba parte de un grupo que se llamaba Teatro Él Público. Era el año 1998 y se habían ido de gira por España. Al año siguiente, entre marzo del 99 a junio del año 2000, José Manuel empezó el proceso de pérdida de la visión, a causa de una Meningitis que le provocó daño en el nervio-óptico y en la audición. El 8 de octubre del 2000 viajó a Estados Unidos a realizar otro proceso, el de reaprender a estar en el mundo sin poder ver. En Miami hizo la rehabilitación que no podía hacer en Cuba. Aprendió a caminar con bastón, a cocinar y a planchar sin quemarse, a vestirse y a cuidar sus cosas, a usar una computadora con un software especial, a escribir un cheque, a tomar un tren. Desde el año 2004 usa la compañía de perros guías que lo acompañan a donde vaya.

En algún momento empezó a suceder la reconciliación con la ciudad del sol, de las diásporas, de las little Havana, Haití, Buenos Aires. Tal vez ese vínculo más amigable haya empezado cuando su madre se mudó con él en el año 2003, gracias a la ayuda de amigos, o por el recuerdo de fotografías que alguna vez había visto de aquella ciudad, o por sus amigos, dos cubanos –siempre con amigos-, Patricia y Tony, que fueron a visitarlo y le dieron su visión sobre las cosas, “¿Qué onda, chama? ¿Esto parece de Tegucigalpa o qué?, les preguntó José Manuel. “Y me dice: No, José, para nada. A veces parece que estás en La Habana. Tiene barrios así que parece que estuvieras en La Habana, pero tiene unos edificios muy chulos también. Tiene unos edificios bellísimos, que son de un estilo muy único”. Y entonces, fíjate, a partir de mis amigos, empecé a ver a Miami con otros ojos. Claro, yo no la puedo ver”.

Teatro para toda la vida

A veces no es que las pasiones estén dormidas, por momentos quedan ahí, un poco vueltas sobre sí hasta aparecer en escena, ocupar lugares, horas y pensamientos, otra vez. Desde el año 2000 hasta el 2006 José Manuel no hizo teatro, no actuó ni dirigió; vivió en un asilo, caminó por las calles de la nueva ciudad que, del modo que fuera, debía transformarse en un hogar.

Y nuevamente la amistad ocupó el lugar amoroso de abrir puertas. Tenía unos amigos que hacían teatro con un profesor de la Florida International University, llevaban adelante el proyecto de una obra de teatro ciego, algo novedoso. La gente llegaba al lugar, le quitaban el teléfono móvil, la billetera, las zapatillas, “el público de aquel experimento, por supuesto, era lo más selecto de la sociedad artística miamense porque si no, nadie se iba a meter en aquella locura”. Lo invitaron a formar parte del grupo y a él se le ocurrió habilitar un espacio donde hubiera una caja con diferentes objetos: teléfonos, tarjetas de crédito, osos de peluche, pomos de pastillas. Los que asistían tenían que identificarlos por el tacto y contar una historia. Desde entonces no paró de hacer teatro.

Llegó Hilo, la obra autobiográfica que le propuso hacer Lucía Aratanha -bailarina, coreógrafa, directora-, escrita e interpretada por él mismo y dirigida por ella. Hilo lo tenía a José Manuel en una puesta en escena atravesada por hilos donde él se desplazaba de un lado a otro, “Ella no me enseñaba danza, ella me enseñaba a moverme en el espacio estando ciego”. La obra estuvo tres años en cartel.


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