The delicate balance between stress and passion

“If you bring forth what is within you, what you bring forth will save you. If you do not bring forth what is within you, what you do not bring forth will destroy you.”

Gospel of Thomas, on sayings attributed to Jesus

“It’s not the stress that kills us, but how we react to stress

Hans Selye

Stress did not exist as an “entity” or “concept” before Hans Selye, a physician and physiologist born in Vienna, Austria in 1907. During World War II Selye emigrated to Canada where he became director of the Institute of Experimental Medicine and Surgery at the University of Montreal. In 1936, he published a thesis that surprised the medical world of his time: Selye said that having studied his sick patients, no matter what the ailment, he saw that they all experienced symptoms in common: tiredness, lack of appetite, weight loss, mood alterations. It was a non-specific response of the body, but common to all diseases to the physiological demands of facing and coping with a health problem. He called it General Adaptation Syndrome (GAS)

Selye characterized GAS as a process not mediated by the will that occurs in 3 phases: alarm reaction, resistance, and exhaustion. The first phase involves the detection of the stressor event; the second, the body’s reaction; and the third is exhaustion, which is reached when the alarm that impacted the organism is sustained over time because it is not possible to successfully overcome or manage it. Even if the stressor event (e.g. disease) is no longer present, the organism is still in “alarm” mode, and this makes it sick, it makes it sick again.

Hans Selye (Picture taken from McGill Reporter)

In 1950, Selye published his most famous work: “Stress, A Study on Anxiety.” Imported from engineering, the term stress was, until then, synonymous with tension or reaction to resistance, but Selye defined it as “the non-specific response of the body to any demand placed on it.” Thus, one of the main characters of the 20th century was born, one that has not lost any of its neon lights during the 21st century: stress.

The 4 Fs: Fight, Flight, Freeze, Fawn

But let’s take a step back. Selye’s first piece of work is from 1936, and also dating from the 1930’s is the work spearheaded by American physiologist Walter Cannon suggesting two central concepts for understanding stress, not only in people but in all vertebrates. On one hand, homeostasis, which is the self-regulating way in which the body keeps (or tries to keep) itself in balance.

But Cannon also spoke about the fight or flight reaction as an automatic response of the sympathetic nervous system to an alarming or threatening situation. In this circumstance, the body reacts automatically with mechanisms that can be fight or flight: adrenaline is released, the heart beats faster, the demand for oxygen increases; also, more cortisol is released, and the body raises blood glucose in order to feed energy to the muscles, the pupils dilate, and the body sweats more.

Jeanette M. Bennett, an experimental psychologist at the University of Charlotte in North Carolina, explains one of the crucial aspects to understanding why the alarm reaction does not necessarily appear when we are faced with real danger. “The body can respond in the same way to a threatening animal that crosses our path as it does to having to speak in public, or to an important conversation to be had at work or with a romantic partner: cortisol is secreted automatically and allows us to act in the situation, but if it exceeds a limit, it can become dangerous for our health, both physical and psychological,” says Bennett.

Fight or flight, on the other hand, are not the only possible responses to a stressful situation; it is also possible that two more reactions are triggered, which became more characteristic during the course of the 20th century as stress was increasingly studied.

One reaction is paralysis or freezing. In 1997, the American psychotherapist and medical biophysicist Peter Levine described this type of response as a behavior that humans take from animals when they want to avoid death or ensure their survival. Levine’s concept has been widely incorporated as the core of research on post-traumatic stress, which is the condition that many people present after going through high-risk events: wars, violent situations, diseases, climatic events. In these situations, the body “believes” that it can neither fight nor flee, and remains stagnant, frozen.

But there is yet another response to stress coined after Selye and Cannon: this fourth way of responding, which seems the most humane of all, but carries the risk of subjugation, is called “fawn”, which means “to flatter” but also “young deer”. And what does it mean? People pleasing, complacency. A “fawn” response is to give in to the demands of someone we consider threatening. It is an escape from conflict, an act of insecurity and difficulty in setting limits and saying “no.”

Stress responses of this type are generally associated with trauma. They are adaptive responses. In 2020, Pete Walker, a psychotherapist who conducts private practice in Berkeley, California, wrote that fawn responses to stress are those of people who merge with the wants, needs, and demands of others. “They act as if they unconsciously believe that the price of admission to any relationship is the loss of all needs, rights, preferences, and boundaries.”

Stress, Eustress and Distress

Stress is essential for life. It sets in motion mechanisms that allow us to give physical, mental, and psychic responses of which we are often unaware. In reality, “stress” is a neutral term. “An organism’s reaction under stress is not intrinsically good or bad, and its effect on health or performance depends on a host of other interactions,” write Julie Bienertova-Vascu, Peter Lenart and Martin Scheringer.

But there is a distinction between “eustress” and “distress”. Stephanie Franks, of the American Psychological Association, explains that while the former is associated with challenging situations that promise gratification or rewards of various kinds and, in that sense, would be something like “good stress”, distress implies negative feelings and difficulties that are perceived as very difficult to cope with. This perception is linked to the resources that each person perceives as available. For example, when facing an exam, one experiences stress, but if one is well prepared it will surely be “eustress” and not “distress”, which can appear instead when one has not studied enough, feels great insecurity or panic.

In many cases, repeated distress settles not only in our lives but also in our nervous system. An imprint is left. That is: the war is over, the divorce is over, the earthquake or the flood is over, we have recovered from the accident, we moved or changed jobs, or got over that fight or illness, but all of that left a trauma.

Paul A. Levine explains how trauma converted into post-traumatic stress affects the daily lives of millions of people around the world in his book “Healing Trauma” (2008). When stress is not processed and becomes a chronic problem, which persists even without the stimulus or switch that produced it, the body continues to release the same amount of hormones as when faced with an objectively stressful situation. Then, the fight or flight reaction is fiercer than any rational decision. Without something necessarily triggering that memory or stored trace, the stress reappears no longer as acute but as traumatic. A frequent example we find in films are the flashbacks of veteran soldiers who may have survived the war, but remain stuck in the terror of bombs, bullets, violence, and death.

Excessive and accumulated stress can also give rise to another phenomenon that the World Health Organization (WHO) has included as a disease: burn out, which is nothing other than being “burned out”. Mainly linked to working life, the WHO characterizes it according to three dimensions: 1) exhaustion, feeling of being exhausted 2) negative and even cynical feelings towards work 3) reduced task efficiency.

Stress, post-traumatic stress and burn out can be approached and managed with a wide range of tools within reach for most people (please explore our online package of alternatives specially crafted by our team of psychologists and discover the tools available to you).

Stress vs. Passion?

Learning to cope with stress may be especially challenging when cultivating a passion. Taxing agendas, responsibilities, the demands of others close to us (children, partners, extended family, friends), and work commitments can become a stumbling block when we lack the time, space, and willingness to do what we love, what allows us to “flow”.

A very stressful approach to cultivate a passion is to do it obsessively, in such a way that the passion becomes an obsession. This phenomenon has been described by Robert J. Vallerand through the “Dualistic Model of Passion.” Vallerand, a professor at the University of Quebec in Montreal, Canada, postulates that while a harmonious passion makes the person choose it freely and enjoy it without feeling compulsion or urgency, an obsessive passion is the opposite: the person cannot master the need to practice his/her passion (even at times when they shouldn’t do it), and it often takes up an overwhelming space in the person’s life. It is a passive, enslaving passion that adds stress and not enjoyment, and this type of behavior needs to be observed. For example, the passion for work can be harmonious, but it can also become an obsessive passion and transform the person into a workaholic.

Another risk is that the demands of everyday life affect the motivation that drives us towards passion, and we leave it aside urged by other issues. Simon Sinek, English writer and leadership expert, proposed the so-called “Golden Circle” reminding us that a central aspect is to always find the “why” of doing things: this directs us toward purpose and protects us from exhaustion. After the “why” comes the “how” (which is the process) and the “what”, which is the result.

For Sinek, there is a fine line that often separates stress from passion. “Working hard for something we don’t care about is called stress; working hard for something we love is called passion. Passion turns failures into learning opportunities and challenges into creativity.” The vision of the world we want to live in, according to Sinek, is what allows us to come into contact with the “gift” that each person has and to find, nurture, and sustain our passion.

“A passion is something you want to delve deeper into and creates recreation in a person’s life, no matter how busy the person is. It is important to note that implementing a passion does not mean being ‘the best’ at something. No. It is simply feeling that that ‘something’ touches your mind or your heart and gives meaning to your life. It’s key to maintaining health, mental and physical, for several reasons: it provides stress relief, improves self-esteem, and increases resilience, that is, the ability to overcome difficulties,” says Alison Block, chair of the Department of Medicine at Monmouth Medical Center in Long Branch, New Jersey.

Stress can become an enemy of passion, but passion can also be a friendly tool to reduce stress and anxiety. Sarah Moore, a therapist who is part of the directory of verified professionals by Psychology Today in the U.S. says that “Anxiety encourages mental rumination, an obsessive thinking about problems and difficulties. An effective way to address these states is to transform that overwhelming energy into a passion, whatever it may be. A passion sets off health-promoting hormones, such as endorphins, serotonin, dopamine or oxytocin, and spontaneously boosts good mood and is a natural anxiety reliever.”

A practical guide from the WHO on how to deal with daily stress and prevent it from devouring us indicates that one of the secrets is to “connect” with everything we do, and this implies paying full attention. For example, enjoying the drink or food we are consuming, the music we are listening to, the conversation we are having with someone.

“When we get ‘hooked’ by other thoughts or feelings, we lose our center,” says the WHO guide,”…and if we do things without being centered, we often do them poorly, without enjoying them, and they don’t give us satisfaction. When feelings or thoughts become an emotional storm (painful memories, fear of the future, anger, sadness, guilt), there is a way to return to calm: keeping our feet on the ground.”

Walt Disney, creator of a successful business and a cultural phenomenon, once said, “Always ask yourself if what you’re doing today is getting you closer to where you want to be tomorrow.”

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El delicado equilibrio entre el stress y la pasión

Cuando realicéis lo que está en vosotros mismos, aquello que tenéis os salvará; pero si no lo tenéis dentro, aquello que no tenéis en vosotros mismos os matará

Evangelio de Tomás, sobre dichos atribuidos a Jesús

No es el stress lo que nos mata, sino cómo reaccionamos frente al stress

Hans Selye

El stress no existió como “entidad” o “concepto” antes de Hans Selye, médico y fisiólogo nacido en Viena, Austria, en 1907. Durante la Segunda Guerra Mundial Selye emigró a Canadá y allí llegó a ser director del Instituto de Medicina y Cirugía Experimental de la Universidad de Montreal. En 1936, publicó una tesis que sorprendió al mundo médico de su época: decía Selye que al haber estudiado a sus pacientes enfermos, sin importar cuál fuera la dolencia, veía que todos experimentaban síntomas en común: cansancio, falta de apetito, descenso de peso, alteraciones del ánimo. Era una respuesta inespecífica del organismo pero común a todas las enfermedades frente a la demanda fisiológica que significa enfrentar y transcurrir un problema de salud. Lo llamó “Síndrome de Adaptación General”

Selye caracterizó a este síndrome como un proceso no mediado por la voluntad que transcurre en 3 tiempos: alarma, resistencia y agotamiento. La primera fase implica la detección del evento stressor; la segunda, la reacción del organismo y la tercera es el agotamiento, al que se llega cuando esa alarma que impactó sobre el organismo se sostiene en el tiempo porque no es posible atravesarla/gestionarla de un modo exitoso. Aunque ya no esté el evento stressor (por ejemplo, la enfermedad) el organismo sigue en modo “alarma”. Y esto enferma, vuelve a enfermar.

En 1950, Selye publicó su obra más famosa: “Stress, un estudio sobre la ansiedad”. Importado desde la ingeniería, el término stress hasta ese momento era sinónimo de tensión o de reacción frente a una resistencia, pero Selye lo definió como “la respuesta no específica del cuerpo a cualquier demanda que sobre él se ejerce”. Nacía así uno de los grandes protagonistas del siglo XX, y que durante el XXI no ha perdido ni un ápice de sus luces de neón: el stress.

Las 4 F: fight, flight, freeze, fawn (En español: lucha, huída, congelamiento y adulamiento)

Pero volvamos un paso atrás. La primera obra de Selye fue en 1936, y también de la década de 1930 es un trabajo del fisiólogo estadounidense Walter Cannon, quien describió dos conceptos centrales para comprender el stress, no sólo en las personas, sino en todos los vertebrados. Por un lado, la homeostasis, que consiste en el modo autorregulado en que el organismo se mantiene (o intenta mantenerse) en equilibrio.

Pero también habló Cannon de la reacción de lucha (fight) o huída (flight) como una respuesta automática del sistema nervioso simpático frente a un situación de alarma o amenazante. En esa circunstancia, el organismo reacciona de manera automática con mecanismos que pueden ser de lucha o de huída: se libera adrenalina, el corazón late más rápido, aumenta la demanda de oxígeno; también se libera más cortisol y el organismo eleva la glucosa en sangre con el objetivo de alimentar de energía a los músculos, las pupilas se dilatan, se suda más.

Jeanette M. Bennett, psicóloga experimental de la Universidad de Charlotte, en Carolina del Norte, EE.UU, explica uno de los aspectos cruciales para comprender por qué la reacción de alarma no necesariamente aparece cuando nos enfrentamos a un peligro real. “El organismo puede responder igual frente a un animal amenazante que se nos cruza en el camino que frente a tener que hablar en público o a una conversación importante de trabajo, de pareja: el cortisol se secreta automáticamente y nos permite actuar frente a la situación, pero si excede un límite se puede tornar peligroso para nuestra salud, física y psíquica”, dice Bennett.

Luchar o huir no son, por otra parte, las únicas respuestas posibles frente a una situación stressora: también es posible que se desencadenen dos reacciones más, que fueron caracterizándose al compás del siglo XX, cuando el stress fue cada vez más estudiado. Una reacción es la parálisis o el congelamiento (freeze). En 1997, el psicoterapeuta y médico biofísico estadounidense Peter Levine describió este tipo de respuesta (mal traducida como “parálisis” cuando en realidad significa “congelamiento”) como una conducta que los humanos tomamos de los animales cuando éstos quieren evitar la muerte o garantizar su supervivencia. El concepto de Levine se incorporó ampliamente como núcleo central de las investigaciones sobre stress postraumático, que es el cuadro que presentan muchas personas luego de atravesar eventos con alto nivel de riesgo: guerras, situaciones violentas, enfermedades, eventos climáticos. En estos casos, el organismo “cree” que no puede ni luchar ni huir, y se queda estancado, congelado.

Pero hay aun otra respuesta más frente al stress acuñada después de Selye y Cannon: esta cuarta forma de responder, que parece la más humana de todas pero conlleva el riesgo del sometimiento, se denomina “fawn”, que traducido del inglés significa “adular” pero también “pequeño ciervo”. ¿Y qué significa? El “People pleasing”, complacencia. Una respuesta “fawn” es ceder ante las demandas de quien consideramos amenazante. Es un huir del conflicto, un actuar con inseguridad y dificultades para poner límites y decir que “no”.

Las respuestas al stress de este tipo están generalmente asociadas a traumas. Son respuestas de sobreadaptación. En 2020, Pete Walker, un psicoterapeuta que realiza práctica privada en Berkeley, California, escribió que las respuestas fawn frente al stress son las de personas que se fusionan con los deseos, necesidades y demandas de los demás. “Actúan como si inconscientemente creyeran que el precio de admisión a cualquier relación es la pérdida de todas sus necesidades, derechos, preferencias y límites”.

Stress, Eustress y Distress

El stress es imprescindible para la vida. Pone en marcha mecanismos que nos permiten dar respuestas físicas, mentales y psíquicas de las que no somos a menudo conscientes. En realidad, “stress” es un término neutro. “La reacción de un organismo bajo stress no es intrínsecamente buena o mala, y su efecto sobre la salud o el rendimiento depende de una gran cantidad de otras interacciones”, escriben Julie Bienertova-Vascu, Peter Lenart y Martin Scheringer.

Pero existe una distinción entre el “eustress” y el “distress”. Stephanie Franks, de la American Psychological Association, explica que mientras el primero se asocia con situaciones desafiantes pero que prometen gratificaciones o recompensas de distinta índole y, en ese sentido, sería algo así como un “stress bueno”, el distress implica sentimientos negativos y dificultades que se perciben como muy difíciles de afrontar. Esta percepción se vincula con los recursos que cada persona percibe como disponibles. Por ejemplo, frente a un examen se experimenta stress, pero si se está bien preparado será seguramente “eustress” y no “distress”, que puede aparecer en cambio cuando no se ha estudiado suficiente, se siente una gran inseguridad o pánico.

En muchos casos, el distress a repetición se instala no solamente en nuestras vidas sino en nuestro sistema nervioso. Queda una huella. Es decir: la guerra terminó, el divorcio de superó, el terremoto o la inundación pasaron, del accidente nos hemos recuperado, nos mudamos o cambiamos el trabajo o superamos aquella pelea o enfermedad, pero todo eso dejó un trauma.

Sobre cómo el trauma convertido en stress postraumático afecta la vida cotidiana de millones de personas en el mundo expone Paul A. Levine en su obra “Curando el trauma” (2008). Cuando el stress no se procesa y se convierte en un problema crónico, que se mantiene aun sin el estímulo o switch que lo produjo, el organismo sigue liberando la misma cantidad de hormonas que cuando se enfrenta a una situación objetivamente stressante.

Y la reacción de lucha o huída es más feroz que cualquier decisión racional. Sin que necesariamente algo dispare esa memoria o huella guardada, el stress reaparece ya no como agudo sino como traumático. Un ejemplo muy frecuente que encontramos en films son los flashabacks de ex combatientes, que pueden haber sobrevivido a una guerra pero quedan pegados al terror de las bombas, las balas, la violencia, la muerte.

El stress excesivo y acumulado pueden dar origen también a otro fenómeno, que la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha incluido como enfermedad: el burn out, que no es otra cosa que estar “quemado”. Básicamente vinculado a la vida laboral, la OMS lo caracteriza según 3 dimensiones: 1) agotamiento, sensación de estar exhausto 2) sentimientos negativos y hasta cínicos sobre el trabajo 3) reducción de la eficacia en la tarea. 

Tanto el stress como el stress postraumático y el burn out tienen formas de abordaje y pueden manejarse con un abanico importante de herramientas al alcance de la mayoría (los invitamos a que vean nuestro “paquete” de alternativas para trabajar sobre ellos).

¿Stress vs. Pasión?

Aprender a afrontar el stress es un desafío muy importante cuando en nuestra vida cultivamos una pasión. Las agendas exigentes, las responsabilidades, las demandas de otros cercanos (hijos, pareja, familia extensa, amigos) y nuestras ocupaciones laborales pueden volverse un escollo cuando nos hace falta tiempo, espacio y disposición para ocuparnos de aquello que nos gusta, que nos permite “fluir”.

Una forma sumamente stressante de cultivar una pasión es hacerlo de manera obsesiva: que la pasión se vuelva una obsesión. Este fenómeno ha sido descripto por Robert J. Vallerand a través del “modelo dualístico de la pasión”. Vallerand, que es profesor de la Universidad de Quebec en Montreal, Canadá, postula que mientras una pasión armoniosa hace que la persona la elija libremente y la disfrute, sin sentir compulsión o urgencia, la pasión obsesiva es su cara opuesta: la persona no puede dominar su necesidad de ejercitar su pasión (aun en momentos en que no debería hacerlo), y a menudo ocupa un espacio abrumador en su vida.

Es una pasión pasiva, esclavizante, que suma stress y no disfrute, y ante este tipo de comportamientos hay que estar atentos. Por ejemplo, la pasión por el trabajo puede ser armoniosa pero también convertirse en una pasión obsesiva y transformar a la persona en un workaholic (adicto al trabajo).

Otro riesgo es que las exigencias de la vida cotidiana afecten la motivación que nos impulsa hacia la pasión y la dejemos de lado, urgidos por otras cuestiones. Simon Sinek, escritor inglés experto en liderazgo, propuso el llamado “Círculo de Oro” (o Círculo Dorado), que nos recuerda que un aspecto central es encontrar siempre el “por qué” se hacen las cosas: eso nos dirige hacia el propósito y nos pone a salvo del agotamiento. Luego del “por qué” viene el “cómo” (que es el proceso) y el “qué”, que consiste en el resultado.

Para Sinek, existe una línea muy débil que separa a menudo el stress de la pasión. “Trabajar duro por algo que no nos importa se llama stress; trabajar duro por algo que amamos se llama pasión. La pasión convierte los fracasos en oportunidades de aprendizaje y los desafíos en creatividad”. La visión del mundo que se quiere vivir, según Sinek, es la que permite entrar en contacto con los “dones” (gifts) que cada persona tiene y encontrar, alimentar y sostener la pasión.

“Una pasión es algo que se desea profundizar más y crea un recreo en la vida de una persona, por más ocupada que la persona esté. Es importante señalar que ejercer una pasión no significa en absoluto ser ‘el mejor’ en algo. No. Es simplemente sentir que ese ‘algo’ toca tu mente o tu corazón y le da sentido a tu vida. Y es clave para mantener la salud, mental y física, y por varias razones: proporciona alivio al stress, mejora la autoestima e incrementa la resiliencia, es decir, la capacidad de sobreponerse a las dificultades”, afirma Alison Block, directora del Departamento de Medicina del Monmouth Medical Center de Long Branch, Nueva Jersey.

El stress puede volverse un enemigo de la pasión, pero también la pasión puede ser una herramienta amiga para disminuir el stress y la ansiedad. Sarah Moore, terapeuta que integra el directorio de profesionales verificados por Psychology Today de los EE.UU, dice que “la ansiedad favorece la rumia mental, el pensar obsesivamente en problemas y dificultades. Una manera efectiva de abordar esos estados es transformar esa energía abrumadora en una pasión, cualquiera que ésta sea. Una pasión pone en marcha hormonas beneficiosas para la salud, como endorfinas, serotonina, dopamina u oxitocina, e incentiva espontáneamente el buen humor y es un alivio natural de la ansiedad.”

Una guía práctica de la OMS sobre cómo lidiar con el stress cotidiano y evitar que nos devore indica que uno de los secretos es “conectar” con cada cosa que hacemos y ésto implica prestarle toda la atención. Por ejemplo: disfrutar de la bebida o comida que estamos consumiendo, de la música que escuchamos, de la charla que tenemos con alguien.

“Cuando nos ‘enganchan’ otros pensamientos o sentimientos perdemos nuestro centro -dice la guía de la OMS-, y si hacemos las cosas sin estar centrados a menudo las hacemos mal, sin disfrutarlas y no nos dan satisfacción. Cuando los sentimientos o pensamientos se convierten en una tormenta emocional (recuerdos dolorosos, miedo al futuro, ira, tristeza, culpa) existe una forma de volver a la calma: poner los pies sobre la tierra”.

Walt Disney, creador de un exitoso negocio pero también de un fenómeno cultural, dijo alguna vez: “Pregúntate si lo que estás haciendo hoy te acerca al lugar en el que quieres estar mañana”.

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